LA LECTURA DEL SÁBADO: EN DEFENSA DEL GENERAL LEE

Por Edward C. Smith- Publicado en el Washington Post el sábado 21 de Agosto de 1999

Permítanme comenzar con una nota personal. Yo soy de una tercera generación (56 años) de americano africano  graduado de las escuelas públicas de D.C. y que también soy un gran admirador de Robert E. Lee.

Hoy en día, Lee, que rindió sus tropas al general Ulysses S. Grant en Appomattox hace 134 años, está siendo atacada por quienes–blanco y negro—lo han caracterizado erróneamente como un traidor, racista esclavista. Recientemente hubo protestas en Richmond por gente que se oponen a tener su estatua en un lugar en un nuevo parque.

Mi primera visita a la antigua casa de Lee, ahora cementerio nacional de Arlington, la realicé cuando tenía 12 años de edad, y causó un efecto profundo y duradero sobre mí. Desde entonces he visitado el cementerio cientos de veces realizando estudios para la institución Smithsonian y otros grupos interesados en aprender más sobre Lee y su familia, así como muchos otros enterrados en Arlington.

La historia de la vida del General Lee es de alguna manera la historia de la América temprana. Nació en 1807 de una madre amorosa, que él adoraba. Su relación con su padre, Henry “Harry caballo de luz” Lee, (que fue jefe del estado mayor de George Washington durante la guerra de independencia) fue asimilada por él. Así, mientras fue madurando, Lee adoptó a Washington (quién había muerto en 1799) como una figura paterna y procuró seguir su ejemplo. Dos de los antepasados de Lee firmaron la declaración de la independencia, y su esposa, Mary Custis, era biznieta de crianza de George Washington.

Lee era un graduado de la Academia de West Point, un héroe de la guerra mexicana y Superintendente de West Point. Puedo pensar que no hubo muchas familias para las que la Unión significó tanto como lo fue para la  suya.

Pero es importante recordar que las 13 colonias que se convirtieron en 13 Estados reservaban para sí mismas una gran cantidad de autonomía política. En la Guerra Civil Américacana, la lealtad de los ciudadanos fue primero a su estado y la comunidad en que vivían. Referirse a los Estados Unidos de América en singular es un fenómeno puramente posterior a la guerra.

Todo esto debería ayudar a comprender por qué Lee declinó el comando de las fuerzas de la Unión ofrecido, por Abraham Lincoln. Después de pensarlo mucho, renunció a su Comisión en el ejército de la Unión y se convirtió en el comandante Confederado, luchando en defensa de Virginia, que al el estallido de la guerra poseía la mayor población de negros libres (más de 60.000) de cualquier estado sureño.

Lee nunca fue propietario de un solo esclavo, porque sentía que la esclavitud era moralmente reprobable. Incluso se opuso a la secesión. (Su esclavismo se limitó a la época cuando administró la finca de su suegro, que finalmente le otorgó libertad para todos sus siervos.)

Con respecto a la institución, es útil recordar que la esclavitud no fue suprimida en la capital del país hasta abril de 1862, cuando el país estaba en el segundo año de la guerra. El borrador final de la proclamación de emancipación no fue escrito hasta septiembre de 1862, y entró en vigor el siguiente 1 de enero, y se pretendió que se aplicara sólo a los Estados de esclavos que había dejado la Unión.

Un aliado principal de Lincoln, Frederick Douglass, estaba profundamente perturbado por estas limitaciones aunque determinó que era necesario suprimir su decepción y “lo que podemos conseguir ahora e ir para el resto más tarde.” El “resto” vino después de la guerra.

Martin Luther King Jr. fue uno de los pocos líderes de derechos civiles que entendía claramente que la era de la década de 1960 fue un eco lejano de la década de 1860, y así leyó profundamente en la literatura de la Guerra Civil. Llegó a admirar y respetar a Lee y hoy en día, ningún miembro de su familia, ex asociado o compañero activista que conozco han protestado el hecho de que en el cumpleaños del Dr. King–un día de fiesta federal–se celebra oficialmente en Virginia como “Robert E. Lee-Stonewall Jackson-Martin Luther King Day.”

Lee está inmortalizada con una estatua en el Capitolio de Estados Unidos y en las vidrieras de la Catedral de Washington.

Es de hecho irónico que durante mucho tiempo ha sido adoptado por la ciudad contra la que luchó y sin embargo ahora ha encontrado cierto grado de rechazo en la ciudad para que luchó.

En cualquier caso, su mayor memorial está en Lexington, Virginia: una institución  donde pasó sus últimos cinco años. Allí el general muy apreciado se transformó en un maestro, convirtiéndose en el Presidente de la pequeña, y endeudada Washington College, que ahora es el bien dotado Washington y Lee University.

Durante el guerra entre los Estados  Lee era un virginiano, pero él mismo declaró que “Después de la guerra se convirtió en un americano.”

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